Watercooling : Définition

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Chaque ordinateur, du plus petit des PC de maison au plus gros pc de jeu gargantuesques, génère de la chaleur pendant son fonctionnement, une chaleur qui peut tuer les précieux éléments internes de votre PC si vous ne faites pas attention.

Bien que vous n’ayez pas à vous inquiéter si vous avez acheté votre ordinateur chez un détaillant ou directement chez un fabricant comme Dell, vous serez confronté à une décision potentiellement cruciale si vous construisez (ou achetez sur mesure) un ordinateur qui crache du feu : Devriez-vous refroidir votre PC avec une solution traditionnelle de refroidissement à air ou avec un système de refroidissement liquide plus coûteux et plus efficace ? Cette question comporte de nombreux aspects à prendre en compte avant de pouvoir y répondre et ici je vous explique le refroidissement liquide que l’on appelle également le watercooling.

Comment fonctionnent les PC refroidis par liquide

Que vous utilisiez un ordinateur de bureau ou un ordinateur portable, il y a de fortes chances que si vous arrêtez ce que vous faites et que vous écoutez attentivement, vous entendiez le ronronnement d’un petit ventilateur. Si votre ordinateur est équipé d’une carte vidéo haut de gamme et d’une grande puissance de traitement, vous en entendrez peut-être même plusieurs.

Dans la plupart des ordinateurs, les ventilateurs font un assez bon travail pour garder les composants électroniques au frais. Mais pour les personnes qui veulent utiliser du matériel haut de gamme ou faire fonctionner leur PC plus rapidement, un ventilateur peut ne pas avoir assez de puissance pour le travail. Si un ordinateur génère trop de chaleur, le refroidissement par liquide, également appelé refroidissement par eau (watercooling), peut être une meilleure solution notamment avec les kits watercooling. Il peut sembler un peu contre-intuitif de placer des liquides à proximité d’équipements électroniques délicats, mais le refroidissement à l’eau est bien plus efficace que le refroidissement à l’air.

Un système de refroidissement par liquide pour un PC fonctionne un peu comme le système de refroidissement d’une voiture. Les deux systèmes tirent parti d’un principe de base de la thermodynamique, à savoir que la chaleur se déplace des objets chauds vers les objets plus froids. Plus un objet est froid, plus il est chaud, et plus il est froid. Vous pouvez expérimenter ce principe en plaçant votre main à plat sur un endroit frais de votre bureau pendant plusieurs secondes. Lorsque vous soulevez votre main, votre paume est un peu plus froide et l’endroit où se trouvait votre main est un peu plus chaud.

Le refroidissement par liquide est un processus très courant. Le système de refroidissement d’une voiture fait circuler de l’eau, généralement mélangée à de l’antigel, dans le moteur. Les surfaces chaudes du moteur réchauffent l’eau, qui se refroidit alors d’elle-même.

L’eau circule du moteur vers le radiateur, un système d’ailettes et de tubes avec une grande surface extérieure. La chaleur se déplace de l’eau chaude vers le radiateur, ce qui entraîne un refroidissement de l’eau. L’eau froide retourne ensuite vers le moteur. Dans le même temps, un ventilateur déplace l’air sur l’extérieur du radiateur. Le radiateur réchauffe l’air et se refroidit en même temps. De cette façon, la chaleur du moteur passe du système de refroidissement à l’air ambiant. Si les surfaces du radiateur n’entraient pas en contact avec l’air et ne dissipaient pas la chaleur, le système se contenterait de déplacer la chaleur au lieu de l’évacuer.

Le moteur d’une voiture génère de la chaleur comme sous-produit de la combustion du carburant. Les composants informatiques, en revanche, génèrent de la chaleur sous forme de sous-produit du déplacement des électrons. Les puces électroniques d’un ordinateur sont remplies de transistors électriques, qui sont en fait des interrupteurs électriques qui s’allument ou s’éteignent. Lorsque les transistors changent d’état, l’électricité circule dans la puce. Plus une puce contient de transistors et plus ils changent d’état rapidement, plus la puce devient chaude. Comme le moteur d’une voiture, si la puce devient trop chaude, elle tombera en panne.

Les avantages du watercooling

Le fait de passer du refroidissement à l’air au refroidissement par liquide représente une étape importante dans la vie d’un constructeur d’ordinateurs. Vous, jeune PC Padawan, êtes maintenant un Jedi de bureau.

L’un des principaux avantages d’un système de refroidissement par liquide est qu’il vous permet de refroidir des composants spécifiques du système dans une plus large mesure que si vous utilisiez des ventilateurs. Ce n’est pas le système le plus approprié pour quelqu’un qui utilise un processeur d’horloge de stock typique, mais il est certainement intéressant pour quiconque cherche à overclocker un peu (ou une tonne) ses puces.

Le refroidissement à eau est beaucoup plus silencieux que le fait de remplir votre boîtier de ventilateurs.

Il y a aussi la question de l’espace. Une énorme combinaison dissipateur de chaleur/ventilateur peut être assez performante, mais les meilleurs refroidisseurs de CPU engloutissent une tonne de biens immobiliers à l’intérieur de votre boîtier. Le refroidissement par liquide nécessite beaucoup moins d’espace, et il a l’air beaucoup plus agréable. Vous ne pouvez pas ignorer le facteur de refroidissement d’un boîtier rempli de tubes colorés et remplis de liquide !

Les refroidisseurs de liquide autonomes

Si toute cette discussion sur la complexité du refroidissement à l’eau vous a fait tourner la tête, n’ayez crainte : Une autre solution est possible.

Les kits de refroidissement liquide autonomes ou “scellés”, pré-assemblés et complètement étanches, ils commencent à environ 60 euros et vous permettent de profiter des avantages d’une installation simple de refroidissement par eau sans avoir à vous soucier des détails désagréables. Il vous suffit de fixer un bloc d’eau à votre processeur et une combinaison radiateur/ventilateur à votre boîtier, et vous voilà parti pour les courses, sans avoir à vous soucier d’une seule goutte de liquide de refroidissement. Vous risquez de perdre les options de personnalisation si vous utilisez des kits autonomes comme les refroidisseurs Hydro H de Corsair ou les refroidisseurs Kraken de NZXT, mais vous perdez aussi la plupart des maux de tête généralement associés au refroidissement liquide à faire soi-même. Les fuites sont très peu probables tant que vous ne pliez pas ou ne tordez pas les tubes à des angles vifs et bizarres.

Si vous avez besoin de refroidir à l’eau uniquement votre processeur overclocké, un refroidisseur de liquide scellé est une option intéressante. Cependant, si vous voulez refroidir par liquide plus qu’un seul composant, ou si vous voulez le facteur “bling” de tubes transparents remplis de liquide de refroidissement coloré, optez pour des boucles à monter soi-même. La plupart des refroidisseurs scellés sont opaques.